Archivos de Febrero, 2010

Adios al programa Constellation y a los planes de retorno a la Luna. USA se quedará sin nave espacial.

Adios al programa Constellation y a los planes de retorno a la Luna. USA se quedará sin nave espacial.
La NASA transfiere a las empresas privadas el desarrollo de futuras naves para sus astronautas

ALICIA RIVERA – Madrid – 07/02/2010

La crisis económica ha dado un baño de realismo a la NASA de la mano del presidente Barack Obama. Tras evaluar la situación de los programas espaciales estadounidenses y las posibilidades reales de cumplirlos, Obama ha aprovechado su proyecto presupuestario de 2011 para romper inercias y atajar contradicciones graves que estaba sufriendo el programa tripulado de la agencia espacial. Las conclusiones de un comité de expertos, liderado por el veterano Norman Augustine, ha dado las pautas a Obama.

El director de la NASA, Charles Bolden, ha anunciado que el programa Constellation, en el que se han gastado ya 6.600 millones de euros y que debía llevar de nuevo a los astronautas a la Luna, ha quedado cancelado. Pasa a manos privadas el desarrollo, construcción y explotación de los nuevos vehículos espaciales para viajar a la Estación Espacial Internacional (ISS), cuando se retiren este año los transbordadores de la NASA. La ISS se usará hasta 2020, alargando cinco años el calendario actual. Mientras tanto, se irán poniendo en marcha planes y tecnologías de exploración con robots que deben abrir camino en Marte, en la Luna e incluso en algunos asteroides para que, en algún momento, viajen los astronautas a esos destinos. Pero no se especifican plazos ni se detallan objetivos en el nuevo plan de la NASA, que “omite dos importantes detalles: adónde enviará sus astronautas y un calendario para hacerlo”, como ha señalado The New York Times.

Vale la pena citar: “El transbordador espacial Endeavour será el último de los transbordadores espaciales de la NASA que viajará al espacio, el 31 de mayo de 2010, en la que será la última misión que lleve a cabo una de estas naves, que han sido claves en los avances de la astronáutica de las últimas décadas. “

El cambio de rumbo suena a revolución en el sector espacial estadounidense, con las empresas dando la bienvenida a los nuevos contratos y a las responsabilidades que van a recibir. Y, como cabía esperar, han surgido las críticas y los temores. Miles de empleados de la NASA ven peligrar sus puestos de trabajo, pese a que la industria privada afirma que creará 5.000 nuevos empleos. Varios congresistas y senadores estadounidenses -especialmente los de los Estados que alojan instalaciones de la agencia espacial- se oponen a la reducción drástica de sus actividades. La propuesta de Obama “es el inicio del fin de los futuros vuelos tripulados estadounidenses”, ha dicho el senador Richard C. Shelby, de Alabama.

Además, la incertidumbre acerca de la seguridad de los astronautas embarcados en vehículos espaciales privados está sobre la mesa. Las empresas afirman que harán cohetes y naves tan seguras como la que más, a la vez que dejan caer alusiones sobre el alto peligro que encierran los complicadísimos transbordadores, en los que han muerto ya 14 astronautas. “Nadie se preocupa más por la seguridad de los astronautas que yo mismo”, ha declarado Bolden. “He volado en los transbordadores cuatro veces y he perdido amigos en las dos tragedias [del Challenger y del Columbia], así que les aseguro que estos nuevos vehículos serán seguros”.

De momento, la Casa Blanca ha presupuestado 14.000 millones de euros para la NASA en 2011 (frente a 13.400 millones este año) y una financiación de 4.400 millones de euros más en cinco años para pagar los contratos con las empresas que desarrollarán los nuevos vehículos.

Para ir a la Luna, y sobre todo para hacer una exploración eficaz orientada a una futura explotación y colonización, hace falta mucho desarrollo tecnológico, mucha planificación y mucho dinero. Anunciar a bombo y platillo el objetivo de retomar el programa espacial en el punto donde se truncó el Apolo en los años setenta y no garantizar los medios para lograrlo es un ejercicio confuso, poco realista, costoso e ineficaz, aunque resulte deslumbrante para la opinión pública.

Esto es lo que hizo el anterior presidente, George W. Bush, al anunciar que los astronautas volverían a la Luna hacia 2020, e incluso irían a Marte, sin añadir financiación más allá de los presupuestos ordinarios de la NASA. Esto es lo que Obama corta ahora de raíz, en lugar de dejar que la inercia del programa le haga andar a trompicones.

“los astronautas de la NASA tendrán que viajar a la ISS en las naves rusas Soyuz y pagando 37 millones de euros por plaza”

Con el horizonte del regreso a la Luna fijado por Bush y cumpliendo a la vez el objetivo de jubilar en 2010 los tres transbordadores espaciales que le quedan, la NASA puso en marcha hace cinco años el programa Constellation para desarrollar dos nuevos cohetes Ares y un sistema de cápsulas Orion para los astronautas. La idea era construir primero un cohete más ligero, el Ares I, que lanzaría la cápsula hacia la ISS. Después, un lanzador más pesado, el Ares V, junto con todos los sistemas de viaje lunar, cumplirían el objetivo de la Casa Blanca.

Pero, el año pasado, casi a la vez que los expertos de la NASA hacían el primer ensayo de vuelo del Ares I, el informe Augustine destacaba varias contradicciones, incluida una de primer orden: el cohete Ares I no estaría listo hasta 2017, mientras la ISS se iba a abandonar en 2015.

El CaLV (Ares V), a la izquierda, y el CLV (Ares I), a la derecha, tal y como aparecieron en el ESAS de 2005 (NASA).

El sector espacial privado, capitaneado por Boeing, asegura que puede tener listo el nuevo sistema de transporte de astronautas (basado en sus cohetes actuales) hacia 2014, con ahorro de tiempo y dinero respecto al cancelado Constellation. Y si el dinero es importante, no lo es menos el tiempo, porque a partir de 2011, al dejar de volar los transbordadores, y hasta que estén listos los nuevos vehículos, los astronautas de la NASA tendrán que viajar a la ISS en las naves rusas Soyuz y pagando 37 millones de euros por plaza. Es un mal trago para el orgullo espacial estadounidense, y cuanto más breve, mejor.

Las empresas, en plena euforia esta semana, también aseguran que podrán desarrollar el equivalente al Ares V, es decir, vehículos destinados a la Luna, pero la NASA aún no ha dicho nada al respecto. El informe Augustine valora el giro hacia el uso de cohetes comerciales para misiones tripuladas. La verdad es que no serán los astronautas de EE UU los primeros que carecen de nave propia. La Agencia Europea del Espacio (ESA) tiene astronautas pero no vehículos, así que ellos viajan a la ISS, a su módulo Columbus, en los transbordadores o en las Soyuz rusas.

En cuanto a la privatización, no supone tanta novedad en la NASA. Desde hace años recurre a contratos con las empresas para la construcción de equipos, incluidos la puesta al día, los arreglos y la preparación para vuelo de los transbordadores.

Esta semana, el representante de la Casa Blanca y Bolden han dejado muchas cuestiones en el aire, incluido el estatus de los astronautas que volarán en esos cohetes privados. Igualmente vagos han quedado los planes para más allá de 2020, aunque Lori Garver, directora adjunta de la NASA ha asegurado: “Estamos convencidos de que la séptima vez que pongamos el pie en la Luna será en colaboración con nuestros socios internacionales”, informa The New York Times. La agencia espacial rusa ya ha dicho que no tiene planes lunares para sus astronautas y que no va a modificar su idea por el cambio de rumbo de EE UU.

De momento, la NASA, siguiendo una vez más las recomendaciones del informe Augustine, opta por diseñar una intensa exploración con robots de los futuros objetivos de los astronautas. Hay mucho que explorar y ensayar en la Luna, Marte o los asteroides antes de que merezca la pena correr los riesgos y asumir los inmensos costes de enviar personas a esos destinos. El programa actual de la NASA de exploración de Marte, de bajo coste comparativamente, coordinado con el de la ESA y basado en el envío sistemático de sondas y naves no tripuladas desde hace 13 años, está demostrando la eficacia de esta estrategia.

Mientras los especialistas del programa tripulado de la NASA, que consume la gran mayoría de los recursos de la agencia, contienen el aliento estos días, los de los programas científicos (astronomía, observación de la Tierra y exploración planetaria) respiran aliviados. Cuentan con tener un mayor apoyo en los próximos años o, al menos, no sufrir las estrecheces habituales.

Pero los que más celebran el anuncio del cambio de rumbo emprendido por Obama son los directamente implicados en la estación. “Es una semana emocionante para la ISS y para los científicos que quieren utilizar sus laboratorios”, ha dicho Julie Robinson, responsable del programa de la ISS en el Centro Espacial Johnson (Houston).

Fuente: Elpais.com

La Capa De Invisibilidad, y aún mas alla.

La Capa De Invisibilidad, y aún mas alla.

Se esta desarrollando un dispositivo de ilusión que puede hacer que un objeto parezca cualquier otra cosa. Imaginense aviones militares disfrazados como inocentes avionetas, o incluso una ventana que pueda ‘despegarse’ y colocarse en cualquier otra pared, siempre permitiendo ver del  otro lado.

La idea se basa en las propiedades opticas de los denominados metamateriales, que pueden curvar la luz en casi cualquier direccion. En el año 2006, investigadores de la Duke University en North Carolina, USA, aplicaron esta idea para fabricar una  ‘capa de invisibilidad’ que curvaba las microondas alrededor de una cavidad central, como agua flotando alrededor de una piedra. Cualquier objeto dentro de la cavidad es efectivamente invisible.

Ahora un grupo de investigadores fue un paso mas alla. “La invisibilidad es solo una ilusion de espacio libre, de aire”, dice Che Ting Chan, un físico de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong, co-autor de este estudio. “Nosotros extendemos el concepto. Podemos hacer que parezca no solo aire, sino cualquier cosa que deseemos”.

En lugar de curvar la luz alrededor de una cavidad central, el equipo desarrollo las reglas matemáticas para curvar la luz en otras formas. Por ejemplo, un material puede ser diseñado para curvar la luz de la misma forma que lo haría una cuchara. Entonces cuando la luz le de al material, esta será distorsionada para que parezca que ahi hay una cuchara.

Tambien seria posible diseñar un material complementario con el efecto contrario, es decir, cancelar el efecto que un objeto tiene sobre la luz. Asi, la luz distorsionada por la cuchara podria pasar por el material complementario que anularia las distorsiones.

El nuevo dispositivo de ilusion usa las dos idas juntas. Para hacer que una taza parezca una cuchara, por ejemplo, la luz primero es distorsionada por el metamaterial para volver a la taza invisible. Entonces pasa a otra seccion del metamaterial que crea una distorsion como si hubiera una cuchara. El resultado seria que si alguien mirara a la taza a traves del metamaterial veria solo una cuchara. (Physical Review Letters, vol 102, p 253902).

La idea tiene algunas aplicaciones sorprendentes. Chan dice que la tecnica podria usarse para cambiar las propiedades opticas de un material opaco, permitiendo a la luz ‘pasar’ de un lado a otro, como en un tunel. Esto nos daria un dispositivo que al fijarse a la pared crearia un ‘agujero’ a traves del que se podria ver el otro lado. (Esto causaria estragos en manos de unos papparazzis sin escrupulos  )

Pero antes de entusiasmarse pensando en todas las paredes donde pegarian sus ‘metaventanas’, tengan en cuenta de que hay muchos desafios de ingenieria que tienen superarse antes de que estas aplicaciones puedan lograrse.

Los metamateriales son dificiles de construir. Sus componentes tienen que ser mas pequeños que las longitudes de onda que distorsionan, y para la luz visible eso es menos de un micron. Ademas las dos partes del dispositivo deben diseñarse de modo que no interfieran entre ellas.

John Pendry, el físico del Imperial London College que desarrollo la teoria detras de las ‘capas de invisibilidad’ en los 90s, piensa que todas estas dificultades son superables. “No veo ningun obstaculo para que este dispositivo se contruya”.

Video REAL capa invisibilidad:

La historia de tunguska, y crees q los meteoritos seran solo historia del futuro lejano.

Tunguska

En la madrugada del día 30 de Junio de 1908, en la región de Siberia donde fluyen los ríos Podkamenaya Tunguska y Nizhniaya Tunguska, ocurrió una gigantesca explosión que superó en dos mil veces la bomba lanzada en Hiroshima. Esta explosión destruyó árboles de distintos tamaños en una extensión de más de 2.200 kilómetros cuadrados y produjo una onda sísmica que fue detectada en sitios tan alejados del lugar como San Petersburgo y San Francisco.

“Cada 100 años un meteorito impacta sobre la Tierra”


La región del evento de Tunguska.

Posterior a la explosión, ocurrieron las denominadas noches blancas. Por más de una semana, las noches lucieron inusualmente brillantes. En lugares tan apartados de la zona del acontecimiento, como Londres, se reportaron luces en el cielo, que incluso permitían leer durante la noche sin el auxilio de ninguna luz artificial.

El 3 de Julio, los científicos atribuían las noches blancas a perturbaciones eléctricas ocurridas en la alta atmósfera terrestre producto de explosiones solares. Similares noches fueron reportadas después de la erupción del volcán Krakatoa en 1883.

El observatorio de Irkutsk, a 900 kilómetros del epicentro del evento, reportó perturbaciones en el campo magnético de la Tierra.

¿Qué ocasionó tal explosión? ¿Qué perturbaciones se produjeron a partir del colapso? ¿Qué efectos persisten hasta el día de hoy? Son algunas de las interrogantes que se han planteado los científicos, algunas de las cuales permanecen aún sin una respuesta convincente.

Las primeras expediciones.

El primer investigador en llegar al sitio del acontecimiento fue Leonid Kulik, quien arriba al sitio de la tragedia, 19 años después de que ocurriera. Kulik consiguió con bastante problema los servicios de un guía de nombre Ilya Potapovich Petrov e inició en Abril de 1927 los trabajos científicos para desentrañar lo ocurrido.

Las huellas que registra del suceso son impresionantes. En sus recuerdos, Kulik escribe ”…no me puedo imaginar realmente toda la grandiosidad de esta caída excepcional… desde aquí, desde nuestro punto de observación, no se ven síntomas de bosque; todo está derribado y quemado alrededor… a esta área muerta se aproxima un bosque joven de 20 años… da miedo ver a estos gigantes de 80 centímetros de diámetro quebrados por la mitad como si fueran cañas…”

“… existen huellas de quemaduras tanto en el bosque tumbado, los restos de arbustos y musgos y en las cimas y pendientes de las montañas, como en la tundra y las islas aisladas de tierra entre los pantanos cubiertos de agua…”

Kulik realizó varias expediciones hacia el sitio de Tunguska, hasta que debido a la II Guerra Mundial debió suspenderlas.

Leonid Kulik murió en la II Guerra Mundial. Este infeliz acontecimiento retrasó el trabajo científico hasta el año de 1958, cuando se reinician las investigaciones con la trabajo conducido por el científico K. Florenski.

Estas expediciones siguieron en 1963, con la conducida por Nikolai Vasiliev. No fue sino hasta el año 1990 cuando se permitió el acceso de expediciones científicas provenientes del extranjero. Hasta el momento, se han realizado más de 60 expediciones al sitio de Tunguska y se ha desarrollado un extraordinario trabajo de colaboración científica sobre el evento.

Tunguska hoy.

El no haber conseguido una herida estelar (cráter), todos los análisis científicos conducen a la conclusión de que el objeto que produjo la devastación en Tunguska, explotó en el aire.

Levantamientos topográficos y trazado del apilamiento de árboles producidos por la caída, han permitido establecer la trayectoria y tamaño del objeto. Hoy se estima que el objeto que produjo el evento de Tunguska fue un meteoroide de piedra de unos 80 metros de tamaño. Al penetrar nuestra atmósfera a una velocidad de 22 Km/s y con un ángulo de 30º sobre el horizonte, liberó una energía de unos 29 megatones de TNT. El destello producido por la explosión alcanzó un brillo equivalente a 100 veces nuestro Sol a una distancia de 100 Km.

Representación de la mariposa de Tunguska

La secuencia que se muestra es parte de un excelente trabajo realizado por Diane Neisius, que recopila los últimos trabajos y conclusiones sobre el evento de Tunguska. Hoy, se asume que el objeto explotó a una altura de 16 Km sobre la superficie. Que en su ingreso, recorrió unos 125 Km sobre la superficie de la Tierra. Que la bola de fuego que produjo la explosión alcanzó unos 13 Km de tamaño y que el hongo de polvo y gases se extendió por una altura de unos 60 Km y un ancho de 200 Km.


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